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Lunes, 26 Marzo 2018 00:00

Área 'muerta' del Golfo de México no se recuperará hasta 2050

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La gran zona muerta o sin oxígeno del Golfo de México no podrá recuperarse según los planes, debido a la constante irrigación de nitrógeno a la misma.

El arrastre de nitrógeno por escorrentía ha creado una enorme 'zona muerta' privada de oxígeno en el Golfo de México. Ahora, según estima un nuevo estudio, si desapareciera este vertido de agua hacia el golfo, el área no se recuperaría hasta después de 30 años. Los resultados del estudio se publican en la revista académica Science. (Para entender mejor cómo afecta el nitrógeno los océanos.

El nitrógeno es un importante componente de buena parte de los epsticidas que se usan en la agricultura. El problema es que la escorrentía de aguas contaminadas con este elemento químico alrededor de la cuenca del río Misisipi se ha estado vertiendo de forma constante hacia el golfo de México desde hace décadas.

Pero fue hasta 2017 cuando el exceso de nitrógeno creó una 'zona muerta' (o zona hipóxica, en la que los niveles de oxígeno son extremadamente bajos y amenazan la vida marina) en el Golfo. Esta zona tiene una extensión de 22.729 kilómetros cuadrados, un área superior a la que ocupa el estado de Nueva Jersey.

A principios de 2000, se creó una fuerza operativa dedicada al estudio y la mitigación del exceso de nitrógeno, pero a pesar de los esfuerzos para reducir la entrada de nitrógeno en el Golfo, la zona hipóxica se mantiene tres veces más grande de lo planteado en los objetivos iniciales.

El nitrógeno se mueve muy lentamente a través del suelo y los sistemas de aguas subterráneas, lo que implica que el nitrógeno arrastrado en la escorrentía agrícola puede tardar décadas en llegar finalmente al océano. Este no es un tema mayor. En 2015 una investigación reveló que la deposición de nitrógeno atmosférico se encuentra entre las tres principales amenazas para la biodiversidad a escala global.

A fin de explorar las implicaciones de los objetivos futuros, Kimberly Van Meter y sus colegas, de la Universidad de Waterloo, en Waterloo (Canadá), emplearon una técnica de modelado para analizar una situación con condiciones 'iguales a las de siempre', así como con reducciones del 25%, 75% y 100% en los niveles de nitrógeno agrícola.

Los resultados mostraron que, gracias a los esfuerzos anteriores para reducir las cantidades de nitrógeno, mantener dichos esfuerzos en una situación con condiciones 'iguales a las de siempre' reduciría las cargas de nitrógeno en un 11% adicional para 2050.

Sin embargo, para acercarse al objetivo de una menor zona hipóxica, de 5.000 kilómetros cuadrados, para 2050 sería necesario llevar los niveles de nitrógeno a cero, situación que los autores explican que "no solo es poco realista, sino inherentemente insostenible".

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